Le « tueur silencieux » est un gaz, invisible, sans odeur ni goût. Le monoxyde de carbone tue donc souvent avant qu’on ne le remarque. Il surprend les familles dans leur sommeil et fait en sorte que les barbecues finissent aux soins intensifs. Chaque année, les hôpitaux en Allemagne enregistrent environ 3 700 admissions pour empoisonnement au monoxyde de carbone.

Sources possibles de monoxyde de carbone dans la chambre

Le danger se cache partout où des substances contenant du carbone sont brûlées dans des chambres fermées. Il peut s’agir d’un champignon de chauffage dans le garage ou d’un gril qui a été « sauvé » d’une averse dans le salon. Un autre danger potentiel est celui des chauffages au gaz mal entretenus, des poêles à bois qui ne tirent pas correctement, ou des cheminées sur lesquelles un oiseau niche : « une autre source de risque à laquelle on a été de plus en plus confrontés ces dernières années est celle des barres de shisha », explique le directeur médical de l’oxygénothérapie hyperbare à l’hôpital universitaire de Düsseldorf. « Sur les 130 urgence qu’on a traitées, 53 étaient causées par les barres de shisha. »

Les symptômes

Si le monoxyde de carbone est inhalé, il se fixe sur le colorant rouge de la falaise, l’hémoglobine, jusqu’à 300 fois plus solide que l’oxygène qui s’y fixe normalement. « Les globules rouges avec l’hémoglobine sont les taxis qui transportent l’oxygène », explique le Dr et pneumologue à Ulm. « En cas d’empoisonnement au monoxyde de carbone, presque tous les taxis sont soudainement occupés et l’oxygène ne peut plus s’y rendre. » Les cellules du corps ne sont plus approvisionnées en oxygène en quantité suffisante. Le corps suffoque de l’intérieur, sans nécessairement provoquer des difficultés respiratoires, et les symptômes sont souvent difficiles à interpréter : fatigue, palpitations, nausées, vertiges, maux de tête, somnolence, hallucinations et convulsions à mesure que l’empoisonnement progresse.

« Comme le sang devient rouge cerise, les personnes touchées ont même un teint sain ». Le sauvetage rapide est important, mais dans le cas d’un empoisonnement, il doit être rapide. Parce qu’il ne s’écoule que peu de temps entre les premiers symptômes et la perte de conscience. Souvent, cependant, les personnes concernées ne peuvent plus quitter la pièce car les fonctions corporelles nécessaires pour se lever sont défaillantes. Si l’on soupçonne un empoisonnement au monoxyde de carbone, un appel d’urgence peut sauver plus de 112 vies. Le traitement est effectué avec de fortes doses d’oxygène, ce qui permet aux passagers du monoxyde de carbone de sortir des taxis, idéalement dans une chambre hyperbare, où le sang absorbe jusqu’à 20 fois la quantité d’oxygène et où l’hémoglobine est très efficacement libérée du monoxyde de carbone. Des études ont montré que les dommages neurologiques tardifs tels que les troubles de la mémoire peuvent être évités.

Mesures préventives

Le mieux est de ne pas laisser les choses en arriver là. Les grillades et le chauffage des champignons ne doivent pas être autorisés dans l’appartement, les appareils de chauffage doivent être entretenus. « En outre, partout où il y a des feux ouverts, c’est-à-dire des cheminées, des narguilés ou un grand nombre de bougies, ils doivent toujours être bien aérés », conseille le pneumologue. Les détecteurs de fumée, d’ailleurs, ne détectent pas le monoxyde de carbone, ce qui nécessite des détecteurs de monoxyde de carbone spéciaux disponibles dans les quincailleries, par exemple. Quiconque possède une chaudière à gaz, un poêle en faïence ou toute autre source de combustion ouverte dans l’appartement devrait en installer une. On en a une installée dans la chaufferie à la maison.

Cas particulier du stockage des pellets

Les bâtons de bois pressés pour les systèmes de chauffage à pellets peuvent devenir un piège à monoxyde de carbone, sans brûler. La production de ces granulés met en route des processus chimiques qui libèrent continuellement le gaz toxique pendant le stockage. Les experts recommandent de ventiler en permanence les magasins de granulés et d’installer des détecteurs de monoxyde de carbone.